Sociedad y Medio Ambiente

Contaminación por ozono

Marzo 2014

Ozono malo: pesadilla veraniega

La capa de ozono situada en la estratosfera nos protege de los rayos ultravioleta. El ozono es un gas invisible, incoloro y de olor agradable, pero se convierte en un problema cuando su concentración aumenta, por la presencia de contaminantes, en la troposfera.

El ozono troposférico, denominado ozono malo, no sale directamente de ningún foco emisor sino que se produce por la acción de los rayos solares sobre los óxidos de nitrógeno que proceden en un 80% del tráfico de vehículos en el caso de esta comunidad. El gas afecta al desarrollo de la capacidad respiratoria de las personas, llegando a provocar una reducción de hasta un 20%, disminuye el crecimiento de las plantas y la productividad de las cosechas.

El ozono, además, aparece donde nadie sospecharía: lejos de los tubos de escape que asfixian el centro de las ciudades. En parques urbanos, a las afueras o en municipios en los alrededores de las urbes. Ecologistas en Acción lleva años pidiendo a los Ayuntamientos que informen a los ciudadanos de los niveles de contaminación en tiempo real.

En épocas de calor se disparan los niveles de este contaminante peligroso para la salud. España, como otros países mediterráneos en los que se dan altas temperaturas y muchas horas de insolación, sufre como pocos el ozono. El Umbral de Protección a la Salud, según la normativa vigente, exige no superar durante ocho horas la media de 120 microgramos por metro cúbico (µ/m3) de ozono troposférico. La OMS es mucho más exigente y propone bajar este umbral a los 100 µ/m3. Si se hubieran tenido en cuenta los niveles recomendados por la OMS, la superación sería generalizada en la mayor parte de las estaciones.

Los expertos se preguntan por qué las Administraciones no informan mejor a los ciudadanos cuando los niveles de contaminación superan los límites de protección a la salud. El Ayuntamiento de Madrid tiene sistemas para informar: un servicio de SMS al que uno se puede suscribir y que alerta de estas situaciones, aunque con cierto retraso. En Andalucía, varias ciudades tienen paneles informativos en la calle, pero son insuficientes puesto que solo cubren algunos puntos.

La ciudad de Logroño cuenta desde 2001 con una cabina que mide la calidad del aire cada 15 minutos. Estos datos pueden ser consultados en la web del Gobierno de La Rioja. Existen además cuatro estaciones de calidad del aire por la comunidad.

En caso de superarse la concentración de 180 microgramos por metro cúbico se avisa mediante un mensaje al servicio de protección civil que comienza el protocolo de información. Primero, se comunica el hecho a la Dirección General de Calidad Ambiental, luego a la Consejería de Salud, a Ayuntamientos y se envía una nota informativa a los medios de comunicación.

Además, todo ciudadano que quiera estar informado sobre los niveles de ozono que hay día a día en La Rioja y predicciones, quedará registrado y se le avisará en caso de superarse los 180 microgramos.

Un informe de la Agencia Europea del Medio Ambiente (EEA) con datos de 2012, constató que España fue el país de la UE que más veces rebasó los niveles saludables de este gas irritante. No es fácil advertirlo: no forma la clásica boina que adorna la capital durante los anticiclones; ni se ve, ni se huele.

Por este motivo, en Madrid, por ejemplo, se sugiere usar paneles, como los que se emplean para las incidencias del tráfico. “Miles de personas utilizan los parques públicos como el Retiro o la Casa de Campo para ejercitarse. Hemos llegado a proponer las zonas donde creemos que estos paneles llegarían a más personas”, explica Juan García Vicente, portavoz de la organización.

“Los pacientes con problemas respiratorios son los que más riesgos presentan y los que más alerta deberían estar a la información sobre contaminantes ambientales”, asegura el neumólogo Ramón Fernández. El ozono es la pesadilla veraniega de los asmáticos, puesto que agrava su enfermedad; además, reduce la función pulmonar, es decir, cuando hay contaminación se respira más rápido y con menos profundidad. Otros síntomas son tos, irritación de las vías respiratorias.

La legislación obliga a las autoridades a informar a la población cuando se supera un determinado umbral, que en el caso del ozono es de 180 microgramos por metro cúbico. Por encima de esa cifra se considera que hay afectación a la salud. Durante este tipo de alertas, las autonomías o las ciudades como Madrid recomiendan, generalmente en sus páginas web, que los grupos de población más sensibles a los efectos del ozono (niños, ancianos y personas con problemas respiratorios) eviten “realizar ejercicios o cualquier otro tipo de esfuerzo físico al aire libre, especialmente en las zonas próximas a las estaciones en las que se sobrepasa el umbral de información a la población”.

Serían necesarias campañas de salud pública, como las que aconsejan hidratarse en verano. La subdirectora de Calidad del Aire del Ministerio de Agricultura, Alimentación y Medio Ambiente, Maj-Britt Larka, asegura que las Administraciones cumplen con su deber de informar, pero reconoce que la población tiene pocos conocimientos sobre el ozono. “Con el nuevo plan de calidad del aire queremos que mejore la información en tiempo real”, añade.

En España en 2012, durante 168 días se superó el umbral de protección a la salud, quedó por delante de otros países soleados como Italia (163) o Grecia (151), según la Agencia Europea del Medio Ambiente. “La mayor parte del territorio europeo no cumplen con la norma del ozono”, asegura Xavier Querol, investigador del CSIC y miembro del comité científico de un informe reciente de la OMS sobre contaminación y salud. En él se afirma que el ozono “presenta unos claros efectos sobre la morbilidad y mortalidad de la población”. “Además, se ha demostrado que no tiene umbral de protección y que a bajos niveles también afecta a la salud humana de forma muy evidente”, añade. Él también es partidario de incluir este tipo de información en los partes del tiempo.

Para reducir los niveles de ozono es necesario disminuir las emisiones de gases precursores: óxidos de nitrógeno, compuestos orgánicos volátiles, benceno… La UE calcula que en el periodo 2001-2010, entre el 15% y el 61% de la población urbana en Europa estuvo expuesta a niveles de ozono por encima de lo recomendado. Con las directrices más estrictas de la OMS, casi todos los residentes respiraron niveles excesivos. Muchos ciudadanos siguen respirando aire sucio sin saberlo.

Un gas que viaja kilómetros

El ozono (O3) no entiende de fronteras. Es un gas que viaja kilómetros arrastrado por el viento y dispara las mediciones en zonas alejadas de donde se originó. La revista Environmental Science and Pollution Research publicó hace unos días un trabajo que lo ejemplifica: los investigadores comprobaron que el ozono del norte de Portugal viaja hasta Galicia. Quisieron saber cuánta de la contaminación que detecta la red de calidad del aire gallega procedía de fuentes de emisión locales y cuánta era transfronteriza.

Para ello diseñaron un sistema de cálculo de contaminación atmosférica basado en modelos estadísticos y de predicción meteorológica. “En el norte de Portugal se detectaron episodios de ozono troposférico de mayor intensidad que en Galicia, por lo que desarrollamos una colaboración con la Universidad de Aveiro para investigar posibles sinergias entre los niveles de ozono en Galicia y norte de Portugal”, declaró a la agencia SINC José Antonio Souto González, coautor del estudio. Los investigadores concluyeron que la gestión de la calidad del aire trasciende las fronteras y deben unirse esfuerzos entre países para disminuir este tipo de polución.
La Agencia Europea del Medio Ambiente asegura en su informe sobre calidad del aire de 2012 que la discrepancia entre la caída de las emisiones de gases precursores del ozono y las concentraciones medias de este gas en Europa tiene que ver con el transporte intercontinental de O3 en el hemisferio norte, que podrían “enmascarar” el efecto de las medidas europeas para reducir emisiones. 


Enlaces de interés

www.larioja.org/atmosfera

Fuentes:

Revista Paginas de Información Ambiental, Nº29, octubre 2008
Ambientum.com, 14 abril de 2010

El País, julio 2010
Elpais.com, 28 julio 2013
Fundación Vida Sostenible, marzo 2014

2 comentarios sobre
Contaminación por ozono

    1. La zona menos contaminada varía en función del viento, pero por regla general cuanto más alejado de las urbes estemos más disuelto llegará el ozono en el aire, en cuanto a mascarillas solo serviría las que llevan filtros de carbón activo

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