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El aluminio: usos y propiedades (Junio-2010)
Espaa
El aluminio: usos y  propiedades  (Junio-2010)

El aluminio es como un almacn de energa (15 Kvh/Kg), por ello tiene un gran valor que no puede desperdiciarse y su reciclado se traduce en recuperacin de energa. Adems, es un material muy valioso como residuo, lo que supone un gran incentivo econmico. Las propiedades que hacen del aluminio un metal tan provechoso son: su ligereza (sobre un tercio del peso del cobre y el acero), resistencia a la corrosin (caracterstica muy til para aquellos productos que requieren de proteccin y conservacin), resistencia, es un buen conductor de electricidad y calor, no es magntico ni txico, buen reflector de luz (idneo para la instalacin de tubos fluorescentes o bombillas), impermeable e inodoro, y muy dctil. Adems, el gran atractivo es que se trata de un metal 100% reciclable, es decir, se puede reciclar indefinidamente sin que por ello pierda sus cualidades.

En Europa, el aluminio alcanza tasas de reciclado muy altas que oscilan entre el 50% en envases, el 85% en construccin y el 95% en transporte. Todo ello se traduce en una produccin anual en torno a los 4 millones de toneladas de aluminio reciclado en Europa.
El aluminio es uno de los materiales ms sostenible con los que cuentan industrias tan distintas como la construccin, el transporte o los envases. An as, la industria del aluminio lucha ao tras ao, para mejorar los ndices de sostenibilidad que afectan al cambio climtico y para preservar los recursos de nuestro planeta. El 75% del aluminio producido en 100 aos se encuentra todava en uso gracias al reciclado. Este metal es el segundo en importancia industrial despus del acero.

La industria del aluminio concentra sus esfuerzos en paliar los efectos que los procesos de produccin de este material puedan tener sobre el medio ambiente. Para ello realiza cada ao toda una serie de estudios relativos a los distintos indicadores de sostenibilidad principales. Pero se necesita un compromiso sincero por parte de los gobiernos para desarrollar, junto a la industria, las polticas medioambientales ms eficientes con el fin de hacer frente al cambio climtico. La relacin entre la industria y los gobiernos debe ser de complicidad, y debe basarse en la colaboracin a la hora de definir los procesos de desarrollo. A su vez, los gobiernos tienen el deber de informar y concienciar a la gente, desde los fabricantes hasta los consumidores, de lo importante que es tomar las medidas convenientes en cada etapa de la vida del aluminio.

Los usos que se da al aluminio actualmente son mltiples y podemos dividirlos por sectores:

Electricidad y comunicacin

El aluminio ha ido reemplazando progresivamente al cobre desde la dcada de los 50 en las lneas de transmisin de alto voltaje y actualmente es una de las formas ms econmicas de transportar electricidad, adems de que puede hacerlo ms eficientemente que el cobre (actualmente se usan conductores de aluminio para transmitir electricidad a 700.000 voltios o ms). Por otra parte, el aluminio tambin est presente en las antenas para televisores y satlites.

Transporte

Durante la ltima dcada la utilizacin de aluminio en la industria automovilstica ha aumentado de forma constante y la industria del aluminio est dedicando importantes recursos para aumentar su participacin en este sector. Este inters responde a criterios ecolgicos, adems de econmicos. Actualmente, se fabrican en aluminio piezas fundidas (pistones, ruedas, cajas de transmisin, conjuntos de suspensin), radiadores, y estructuras y carroceras Ya existen algunos coches no slo deportivos sino berlinas de alta gama (Audi A8) y utilitarios (Audi A4) fabricados totalmente en aluminio. La utilizacin de este material en la fabricacin de vehculos conlleva grandes ventajas medioambientales: la ligereza del material supone una reduccin del peso del vehculo de hasta un 30%, lo que se traduce en un ahorro de combustible, ya que el vehculo requiere menor fuerza y potencia para moverse, y por lo tanto genera un menor porcentaje de polucin. En trminos de reciclabilidad, en Amrica del Norte y Europa ms del 98% del aluminio contenido en los automviles es recuperado y reciclado. Asimismo el sector ferroviario tambin utiliza el aluminio en sus locomotoras. Como ejemplo: un tren de aluminio aporta un ahorro de energa del 87% a lo largo de los 40 aos de vida media, en comparacin con otros trenes fabricados con elementos ms pesados.

En el sector aeroespacial es indispensable gracias a su ligereza. Desde que se fabricara el primer aeroplano, el aluminio ha formado parte importante en su construccin y ha reemplazado a materiales que se utilizaban en sus inicios como la madera y el acero. De hecho, el primer avin de aluminio se fabric en la dcada de 1920 y desde entonces sigue vinculado a este sector gracias a la combinacin de su resistencia, ligereza y maleabilidad.

Edificacin y Construccin

En Espaa y otros pases mediterrneos, en el sector de la construccin, el uso del aluminio es mayoritario en comparacin con otros metales. La demanda ha crecido de manera considerable a lo largo de los ltimos 50 aos y actualmente es utilizado en estructuras de ventanas y puertas y en otras estructuras como cubiertas para grandes superficies y estadios como el de Francia en Pars y el nuevo parlamento europeo en Bruselas. Por otra parte, cada vez ms, diseadores, arquitectos y artistas utilizan el aluminio con fines ornamentales y decorativos como por ejemplo Dumia, una cpula realizada enteramente de aluminio y que mide ms de cinco metros de altura y 12 de dimetro, situada en la plaza Real de Torino, o la Torre de Comunicaciones de Shanghai.

Otro ejemplo de se da en el centro tecnolgico Gaiker IK4, donde se ha desarrollado el Ecoretech, un compuesto destinado a la fabricacin de piezas de mobiliario urbano ecolgico, y resistente al fuego. El material est en fase final de laboratorio y se estn realizando las primeras pruebas en prototipos. Es posible que salgan productos al mercado para finales de 2010.

Esta iniciativa servir para cerrar el ciclo de reciclaje del aluminio que la compaa especializada en gestin de residuos industriales, Befesa utiliza en su cadena de produccin y que Onn Outside, una compaa de fabricacin y diseo de mobiliario urbano, utilizar para obtener un material que incorporar a su propia lnea de produccin.

Ecoretech est pensado para ser un material del futuro. Su matriz se genera a partir de materiales reciclados y es un material no txico y reciclable. Formado por aluminio puro (material desechado por otra compaa) y el corindn. Para lograr este nuevo compuesto, el rea de plsticos y composites (resinas compuestas por materiales sintticos) de Gaiker-IK4 ha tenido que poner a prueba varias tecnologas hasta encontrar la mejor opcin que se adecue a los requisitos presentados por Onn Outside para la construccin de farolas, fachadas ventiladas, bancos, papeleras, etc.

El empleo de hormign polimrico para la fabricacin de mobiliario urbano concede varias mejoras como por ejemplo un menor peso de las estructuras, lo que facilita el transporte de las mismas. Al mismo tiempo le confiere una resistencia al fuego, uno de los principales factores que deterioran el mobiliario urbano.

Adems al no tener capacidad de acumular agua en su interior, elimina el factor de la erosin fsica producida por la entrada de agua y posterior congelacin.


Envases

En este sector, las aplicaciones son mltiples y abarcan desde la fabricacin de latas, el papel de envolver, la capa intermedia de envases de cartn (tetra brick) hasta lminas para cerrar yogures, medicamentos, etc.
En cuanto a la utilizacin de latas de aluminio cabe destacar sus ventajas en comparacin con otros envases: protegen el contenido durante largos periodos ante la entrada de oxgeno y contra la luz , son muy ligeras, permiten enfriar las bebidas rpidamente, son difciles de romper, presentan una gran comodidad de manejo y ocupan muy poco espacio. Y lo ms importante: son 100% reciclables.

Actualmente se consumen cerca de 20.000 toneladas en Espaa y en Europa ms de 400.000 tn de latas de aluminio y su tasa de reciclaje est por encima del 70% en algunos pases. Suecia, con 92% y Suiza con el 88% van a la cabeza en Europa. Las latas de aluminio necesitan el 40% menos del metal que las latas que se fabricaban hace 25 aos y menos energa y materia prima. En Espaa, durante el 2006, dos de cada tres latas de bebidas (tanto de aluminio como de hojalata) se reciclaron, lo que sita a este envase en primer lugar y Espaa se sita por encima de la media europea con un 67%. Los sistemas de recogida selectiva y de devolucin son utilizados cada vez ms por la sociedad, consciente de la importancia que tiene un pequeo gesto, como el de tirar la lata a su contenedor correspondiente, ya que supone un beneficio para el medio ambiente.

Otros usos

En la industria qumica el aluminio y sus aleaciones se utilizan para fabricar tubos, recipientes y aparatos. Por su elevada conductividad trmica, el aluminio se emplea en utensilios de cocina. Adems, no hay que olvidar la presencia en nuestra vida cotidiana del papel de aluminio de 0,018 cm. de espesor, que protege los alimentos y otros productos perecederos El aluminio se utiliza tambin en reactores nucleares a baja temperatura porque absorbe relativamente pocos neutrones. La resistencia a la corrosin al agua del mar del aluminio tambin lo hace til para fabricar cascos de barco y otros mecanismos acuticos.

En definitiva, el aluminio es el elemento ms abundante de la corteza terrestre despus del oxgeno y el silicio y adems puede ser reciclado infinitamente sin por ello perder un pice de sus cualidades. Las aplicaciones son infinitas y su demanda crece da a da. Un material idneo para el mundo actual y que respeta el medio en el que vivimos.

 

Conceptos relacionados
[Reciclado]  [Metales

Enlaces de interés
www.ecoembes.com
www.aluminio.org
www.ecoacero.com
www.befesa.es

Fuentes:
Ambientum.com, 1 de julio de 2009
ARPAL Prensa, mayo de 2007
Revista Recupera, revista del Gremi de Recuperaci de Catalunya, N 65, junio 2010
Revista Recupera, revista del Gremi de Recuperaci de Catalunya, N 40, julio 2005
Revista Residuos, N 105 julio de 2008
Informes Arpal, marzo 2009
Ambientum.com, 31 de julio de 2009

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