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Algas marinas, la nueva energa limpia (Septiembre-2010)
Espaa
Algas marinas, la nueva energa limpia (Septiembre-2010)

Empresas y gobiernos de todo el mundo cada vez con una frecuencia mayor se lanzan a invertir en la generacin de fueles procedentes de algas.

Entre los principales usos energticos de la biomasa producida se encuentra, adems de su combustin directa, la posibilidad de obtener metano mediante digestin anaerobia, biodisel a partir del aceite extrado o incluso hidrgeno.

Ademas debemos considerar la facilidad para encontrar algas en casi cualquier ecosistema acutico, ya que son capaces de crecer en agua salada, dulce y hasta residual. No requieren el consumo de agua potable, por lo que no compiten con el resto de seres vivos por este recurso. Adems, las zonas para el cultivo algal slo estn restringidas por un factor, la luz solar. Las plantas de produccin pueden situarse en cualquier tipo de suelo, por lo que tampoco compiten con los alimentos de consumo por los terrenos frtiles. Espacios poco valorados, como los desiertos, podran convertirse en nuevos escenarios donde se desarrolle el progreso.

Se conocen ms de 2.000 especies de microalgas, cuyo tamao microscpico las hace ms adecuadas para la produccin de biocombustibles. Las numerosas ventajas que presenta esta tecnologa parecen, a priori, la panacea que resuelva la crisis energtica, ya que su desarrollo no slo es menos perjudicial para el medio ambiente que el de los cultivos tradicionales, sino que puede llegar a resultar beneficioso.

El metabolismo de las algas se basa en la captacin de luz y CO2 para su crecimiento. El cultivo masivo de algas supondra la eliminacin de toneladas de este gas en la atmsfera, mitigando el efecto invernadero.

La mayora de estudios existentes se han realizado en laboratorio, pero la autntica ventaja de los biocombustibles algales radica en su eficiencia. Estos organismos son capaces de duplicar su biomasa en un solo da, frente a los meses de los cultivos tradicionales.

En la actualidad el cultivo de las algas se realiza, principalmente, de dos formas: en estanques abiertos, con bajos costes pero reducidas productividades, y en fotobiorreactores, tubos cerrados donde las condiciones controladas proporcionan mejores ratios de produccin, pero donde los costes son mucho ms altos que en los estanques. En ambos casos existen retos tecnolgicos a acometer con el objetivo puesto en una produccin a gran escala, retos que tienen que ver en gran parte con la recogida de la produccin y la adecuacin a su uso energtico en condiciones de eficiencia econmica y energtica.

Una de las empresas pioneras en este campo es Algasol Renewables SL, ubicada en el ParcBit, y que lleva casi dos dcadas investigando en la generacin de biocombustibles. Su director, Miguel Verhein, explica que los primeros estudios sobre este tema se realizaron en Estados Unidos, en los aos 70, coincidiendo con la primera crisis del petrleo. Posteriormente, cuando se abarataron los precios del crudo, la investigacin perdi todo su inters. En la actualidad, debido a los problemas medioambientales y a la inestabilidad del mercado mundial del petrleo, las microalgas se estn consolidando como una alternativa cada vez ms viable. Y uno de los principales retos de este sector es el de la produccin a gran escala de microalgas con fines energticos a precios competitivos.

Por ello la Universidad de Almera ha llevado a cabo una modificacin gentica en la microalga Scenedesmus almeriensis (financiado por la Junta de Andaluca).

Esta microalga esta compuesta por carotenoides (especialmente lutena) lo cual le permite soportar unas condiciones climticas extremas, superiores a 37 grados, ademas de poseer una velocidad tanto de crecimiento como de produccin bastante elevada por hectrea.

Actualmente, el desarrollo en Espaa de tecnologas de produccin de algas para su uso energtico empieza a salir del mbito de la investigacin lo cual favorece su crecimiento.

 

Conceptos relacionados
[Biomasa]  [Energa renovable]  [Biocombustible

Enlaces de interés
www.algasolrenewables.com/sp/inicio

Fuentes:
Vistaalmar.es, 10 de noviembre de 2008
Pblico, 1 de septiembre de 2009
https://energyconsulting.wordpress.com

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