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Residuos

Usos y propiedades del aluminio

Junio 2010

El aluminio es como un almacén de energía (15 Kvh/Kg), por ello tiene un gran valor que no puede desperdiciarse y su reciclado se traduce en recuperación de energía. Además, es un material muy valioso como residuo, lo que supone un gran incentivo económico. Las propiedades que hacen del aluminio un metal tan provechoso son: su ligereza (sobre un tercio del peso del cobre y el acero), resistencia a la corrosión (característica muy útil para aquellos productos que requieren de protección y conservación), resistencia, es un buen conductor de electricidad y calor, no es magnético ni tóxico, buen reflector de luz (idóneo para la instalación de tubos fluorescentes o bombillas), impermeable e inodoro, y muy dúctil. Además, el gran atractivo es que se trata de un metal 100% reciclable, es decir, se puede reciclar indefinidamente sin que por ello pierda sus cualidades. 



En Europa, el aluminio alcanza tasas de reciclado muy altas que oscilan entre el 50% en envases, el 85% en construcción y el 95% en transporte. Todo ello se traduce en una producción anual en torno a los 4 millones de toneladas de aluminio reciclado en Europa. 


El aluminio es uno de los materiales más sostenible con los que cuentan industrias tan distintas como la construcción, el transporte o los envases. Aún así, la industria del aluminio lucha año tras año, para mejorar los índices de sostenibilidad que afectan al cambio climático y para preservar los recursos de nuestro planeta. El 75% del aluminio producido en 100 años se encuentra todavía en uso gracias al reciclado. Este metal es el segundo en importancia industrial después del acero. 


La industria del aluminio concentra sus esfuerzos en paliar los efectos que los procesos de producción de este material puedan tener sobre el medio ambiente. Para ello realiza cada año toda una serie de estudios relativos a los distintos indicadores de sostenibilidad principales. Pero se necesita un compromiso sincero por parte de los gobiernos para desarrollar, junto a la industria, las políticas medioambientales más eficientes con el fin de hacer frente al cambio climático. La relación entre la industria y los gobiernos debe ser de complicidad, y debe basarse en la colaboración a la hora de definir los procesos de desarrollo. A su vez, los gobiernos tienen el deber de informar y concienciar a la gente, desde los fabricantes hasta los consumidores, de lo importante que es tomar las medidas convenientes en cada etapa de la vida del aluminio. 



Usos del aluminio según sectores: 



Electricidad y comunicación 



El aluminio ha ido reemplazando progresivamente al cobre desde la década de los 50 en las líneas de transmisión de alto voltaje y actualmente es una de las formas más económicas de transportar electricidad, además de que puede hacerlo más eficientemente que el cobre (actualmente se usan conductores de aluminio para transmitir electricidad a 700.000 voltios o más). Por otra parte, el aluminio también está presente en las antenas para televisores y satélites. 



Transporte 



Durante la última década la utilización de aluminio en la industria automovilística ha aumentado de forma constante y la industria del aluminio está dedicando importantes recursos para aumentar su participación en este sector. Este interés responde a criterios ecológicos, además de económicos. Actualmente, se fabrican en aluminio piezas fundidas (pistones, ruedas, cajas de transmisión, conjuntos de suspensión), radiadores, y estructuras y carrocerías Ya existen algunos coches no sólo deportivos, sino berlinas de alta gama (Audi A8) y utilitarios (Audi A4) fabricados totalmente en aluminio. La utilización de este material en la fabricación de vehículos conlleva grandes ventajas medioambientales: la ligereza del material supone una reducción del peso del vehículo de hasta un 30%, lo que se traduce en un ahorro de combustible, ya que el vehículo requiere menor fuerza y potencia para moverse, y por lo tanto genera un menor porcentaje de polución. En términos de reciclabilidad, en América del Norte y Europa más del 98% del aluminio contenido en los automóviles es recuperado y reciclado. Asimismo el sector ferroviario también utiliza el aluminio en sus locomotoras. Como ejemplo: un tren de aluminio aporta un ahorro de energía del 87% a lo largo de los 40 años de vida media, en comparación con otros trenes fabricados con elementos más pesados. 



En el sector aeroespacial es indispensable gracias a su ligereza. Desde que se fabricara el primer aeroplano, el aluminio ha formado parte importante en su construcción y ha reemplazado a materiales que se utilizaban en sus inicios como la madera y el acero. De hecho, el primer avión de aluminio se fabricó en la década de 1920 y desde entonces sigue vinculado a este sector gracias a la combinación de su resistencia, ligereza y maleabilidad. 



Edificación y Construcción 



En España y otros países mediterráneos, en el sector de la construcción, el uso del aluminio es mayoritario en comparación con otros metales. La demanda ha crecido de manera considerable a lo largo de los últimos 50 años y actualmente es utilizado en estructuras de ventanas y puertas y en otras estructuras como cubiertas para grandes superficies y estadios como el de Francia en París y el nuevo parlamento europeo en Bruselas. Por otra parte, cada vez más, diseñadores, arquitectos y artistas utilizan el aluminio con fines ornamentales y decorativos como por ejemplo Dumia, una cúpula realizada enteramente de aluminio y que mide más de cinco metros de altura y 12 de diámetro, situada en la plaza Real de Torino, o la Torre de Comunicaciones de Shanghai. 



Otro ejemplo de se da en el centro tecnológico Gaiker – IK4, donde se ha desarrollado el Ecoretech, un compuesto destinado a la fabricación de piezas de mobiliario urbano ecológico, y resistente al fuego. El material está en fase final de laboratorio y se están realizando las primeras pruebas en prototipos. Es posible que salgan productos al mercado para finales de 2010. 



Esta iniciativa servirá para cerrar el ciclo de reciclaje del aluminio que la compañía especializada en gestión de residuos industriales, Befesa utiliza en su cadena de producción y que Onn Outside, una compañía de fabricación y diseño de mobiliario urbano, utilizará para obtener un material que incorporará a su propia línea de producción. 



Ecoretech está pensado para ser un material del futuro. Su matriz se genera a partir de materiales reciclados y es un material no tóxico y reciclable. Formado por aluminio puro (material desechado por otra compañía) y el corindón. Para lograr este nuevo compuesto, el área de plásticos y composites (resinas compuestas por materiales sintéticos) de Gaiker-IK4 ha tenido que poner a prueba varias tecnologías hasta encontrar la mejor opción que se adecue a los requisitos presentados por Onn Outside para la construcción de farolas, fachadas ventiladas, bancos, papeleras, etc. 



El empleo de hormigón polimérico para la fabricación de mobiliario urbano concede varias mejoras como por ejemplo un menor peso de las estructuras, lo que facilita el transporte de las mismas. Al mismo tiempo le confiere una resistencia al fuego, uno de los principales factores que deterioran el mobiliario urbano. 



Además al no tener capacidad de acumular agua en su interior, elimina el factor de la erosión física producida por la entrada de agua y posterior congelación. 



Envases 



En este sector, las aplicaciones son múltiples y abarcan desde la fabricación de latas, el papel de envolver, la capa intermedia de envases de cartón (tetra brick) hasta láminas para cerrar yogures, medicamentos, etc. 


En cuanto a la utilización de latas de aluminio cabe destacar sus ventajas en comparación con otros envases: protegen el contenido durante largos periodos ante la entrada de oxígeno y contra la luz , son muy ligeras, permiten enfriar las bebidas rápidamente, son difíciles de romper, presentan una gran comodidad de manejo y ocupan muy poco espacio. Y lo más importante: son 100% reciclables. 


Actualmente se consumen cerca de 20.000 toneladas en España y en Europa más de 400.000 tn de latas de aluminio y su tasa de reciclaje está por encima del 70% en algunos países. Suecia, con 92% y Suiza con el 88% van a la cabeza en Europa. Las latas de aluminio necesitan un 40% menos del metal que las latas que se fabricaban hace 25 años y menos energía y materia prima. En España, durante el 2006, dos de cada tres latas de bebidas (tanto de aluminio como de hojalata) se reciclaron, lo que situó a este envase en primer lugar y a España por encima de la media europea con un 67%. Los sistemas de recogida selectiva y de devolución son utilizados cada vez más por la sociedad, consciente de la importancia que tiene un pequeño gesto, como el de tirar la lata a su contenedor correspondiente, ya que supone un beneficio para el medio ambiente. 



Otros usos 



En la industria química el aluminio y sus aleaciones se utilizan para fabricar tubos, recipientes y aparatos. Por su elevada conductividad térmica, el aluminio se emplea en utensilios de cocina. Además, no hay que olvidar la presencia en nuestra vida cotidiana del papel de aluminio de 0,018 cm. de espesor, que protege los alimentos y otros productos perecederos El aluminio se utiliza también en reactores nucleares a baja temperatura porque absorbe relativamente pocos neutrones. La resistencia a la corrosión al agua del mar del aluminio también lo hace útil para fabricar cascos de barco y otros mecanismos acuáticos. 



En definitiva, el aluminio es el elemento más abundante de la corteza terrestre después del oxígeno y el silicio y además puede ser reciclado infinitamente sin por ello perder un ápice de sus cualidades. Las aplicaciones son infinitas y su demanda crece día a día. Un material idóneo para el mundo actual y que respeta el medio en el que vivimos.

Enlaces de interés:

www.ecoembes.com
www.aluminio.org
www.ecoacero.com
www.befesa.es

Fuentes: 


ARPAL Prensa, mayo 2007
Revista Recupera, revista del Gremi de Recuperació de Catalunya, Nº 40, julio 2005
Revista Residuos, Nº 105 julio 2008
Informes Arpal, marzo 2009
Ambientum.com, 1 julio 2009
Ambientum.com, 31 julio 2009
Revista Recupera, revista del Gremi de Recuperació de Catalunya, Nº 65, junio 2010

2 comentarios sobre
Usos y propiedades del aluminio

  1. Excelente artículo, la industria de los metales sigue creciendo en el mundo y eso nos beneficia a todos. Genera seguridad en alimentos, practicidad y sustantibilidad en el largo plazo ya que puede reciclarse.
    Gracias por compartir este tipo información.

    Un Saludo desde Paraguay.

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